En memoria de Kobe Bryant (1978 – 2020)

En memoria de Kobe Bryant (1978 - 2020)

Al retirarse en 2016 Kobe Bryant podía presumir cifras que pocos jugadores de basketball han alcanzado: cinco campeonatos de la NBA, 18 veces llamado al Juego de Estrellas, 11 veces en el All-NBA First Team, jugador más valioso de las finales en dos ocasiones, MVP de la liga en 2008, máximo anotador de la liga en 2006 y 2007, el más joven en la historia en llegar a los 28 mil y 30 mil puntos, medallista de oro en los Juegos Olímpicos de Beijing 2008 y Londres 2012.

Apenas este sábado LeBron James había superado la marca de 33,643 puntos que colocaba a Bryant como el tercer jugador con más puntos encestados. A pesar de ser un basquetbolista notoriamente competitivo, que era criticado incluso por sus compañeros de equipo por su obsesión con triunfar a cualquier costo, en esa vez Kobe le dedicó en Twitter un mensaje de felicitación a LeBron (“Continuing to move the game forward @KingJames. Much respect my brother”.)

Más allá de las estadísticas, el recuerdo que Kobe Bryant deja tras su muerte prematura en un accidente de helicóptero es el de una figura que trascendió el basketball para convertirse en un ídolo a nivel mundial. El talento de Kobe para el baloncesto era tan grande que pasó directamente a la NBA a los 17 años, sin tener que pasar por la universidad. A pesar de que su desempeño en la duela le ganó comparaciones con Michael Jordan, quien concluido recientemente su paso por Chicago, Kobe necesitó de un periodo de adaptación antes de revelar todo su potencial.

De la mano de Shaquille O'Neal y Phil Jackson el joven jugador se transformó en una pieza clave para el dominio de los Lakers. Bryant fue el primer jugador en la historia de la NBA en acumular tres títulos de forma consecutiva cuando tenía apenas 23 años de edad. Su relación con O'Neal, sin embargo, se fue tensando con el paso del tiempo. A partir de 2003 la mala relación entre las dos estrellas de los Lakers. La rivalidad sólo terminó cuando Shaq emigró al Miami Heat.

De forma simultánea Kobe se vio involucrado en problemas legales, cuando la empleada de un hotel en Colorado lo acusó de agresión sexual. Aunque el caso no llegó a juicio Bryant perdió patrocinios de empresas como Coca-Cola y Nike. En el punto más bajo de su carrera Kobe se enfocó por completo en recuperar su nivel deportivo. En las temporadas siguientes se echó el equipo al hombro y mejoró su promedio de puntos por partido.

El juego de enero de 2006 contra los Raptors, donde anotó 81 puntos por su cuenta, quedándose sólo por debajo de la marca histórica de Wilt Chamberlain de 1962, subrayó hasta que punto Bryant estaba tomando las riendas de unos Lakers que estaban en transición. Los esfuerzos de Bryant, sin embargo, no fueron suficientes para derrotar a los Celtics en las finales de 2008.

En 2009, cuando LeBron fue designado MVP de la liga, Kobe Bryant encontró la motivación para elevar su juego, derrotando al Orlando Magic en cinco juegos para ganar su cuarto título. Al año siguiente tuvo la revancha contra los Celtics, aunque no lo tuvo nada fácil. En el juego definitivo no tuvo un arranque bueno, pero en el último cuarto llevó a los Lakers a la victoria por cuatro puntos.

En la etapa final de su carrera, cuando muchos jugadores empiezan a cuidarse y a pensar en el retiro, Kobe Bryant llevó su cuerpo al límite. Como consecuencia sufrió una lesión en el tendón de Aquiles que lo marginó de la temporada 2013. No obstante, su adiós definitivo fue tan espectacular como el resto de su carrera: un encuentro con el Jazz de Utah donde anotó 60 puntos

Todo lo anterior hubiera bastado para considerarlo entre los mejores basquetbolistas de todos los tiempos, pero Bryant además tenía una cercanía muy particular con sus fanáticos fuera de Estados Unidos. Los años que vivió en Italia y que lo hicieron un gran aficionado del futbol soccer, algo no demasiado común entre los estadounidenses, así como su relación con Pau Gasol en la segunda dinastía de los Lakers o el hecho de que su esposa Vanessa fuera de ascendencia mexicana, explican en parte por qué Kobe fue un ídolo global.

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