El inusual camino de Kosovo a la Eurocopa 2020

El inusual camino de Kosovo a la Eurocopa 2020

En un juego donde se anotaron un total de ocho goles la selección inglesa se impuso a su similar de Kosovo, un equipo que disputó su primer partido amistoso, contra Haití, hace apenas cinco años y que representa a un país que no es reconocido por muchas de las naciones a las que enfrentaría en caso de clasificar a la Eurocopa del año próximo.

Después de incorporarse a la FIFA en mayo de 2016 la selección kosovar participó en la eliminatoria para llegar al Mundial de Rusia 2018. Solamente ganó un punto y quedó en el último lugar de su grupo. En las clasificatorias para la Euro de 2020 se le colocó en el bombo 5, junto a representativos del calibre de Luxemburgo e Islas Feroe.

Nadie esperaba nada de un equipo cuya federación de futbol, fundada por el delantero histórico Fadil Vokrri, tuvo que hacer un esfuerzo extraordinario por localizar a un número suficiente de jugadores con nacionalidad válida entre los kosovares que a fines de los 90 tuvieron que emigrar a causa de la guerra civil que devastó a los Balcanes en esa época.

Desde que Kosovo declaró su independencia de Serbia en 2008 la selección de futbol del nuevo país debió superar todo tipo de trabas. Había jugadores elegibles, como Xherdan Shaqiri y Granit Xhaka, que optaron por representar a Suiza. Cuando finalmente pudieron participar en competencias oficiales de la UEFA surgieron nuevos problemas. En la víspera de su primer juego como visitante, contra Finlandia, todavía estaban esperando para registrar a una parte importante del equipo, porque otros equipos europeos no estaban muy conformes con que sus jugadores cambiaran de nacionalidad.

Después perdieron nueve juegos consecutivos y ni siquiera tenían la posibilidad de jugar como local porque su estadio en Pristina, la capital del nuevo país, no cumplía con el reglamento. Otra dificultad es que todavía hay países que no reconocen a Kosovo como país independiente, por lo que muchas veces se les niega la entrada a los jugadores que viajan con el pasaporte de esa nación.

Los mismos futbolistas kosovares creían que les tomaría cinco o seis años llegar a un nivel competitivo, pero después de ese inicio tan poco prometedor la selección dio un giro, gracias en buena medida al entrenador suizo Bernard Challandes y también a una intensidad en el campo de juego que pocas veces se ve en equipos sembrados en el bombo 5 de la UEFA.

La motivación que les da a los jóvenes futbolistas kosovares lo que padecieron muchos de sus familiares y amigos durante la guerra civil fue una de las claves para que el equipo llegara al estadio del Southampton con una racha invicta de 14 partidos, derrotando en sus dos juegos previos nada menos que Bulgaria y a la República Checa.

Este último resultado fue aún más impresionante porque Kosovo no contaba con cinco de sus más importantes jugadores. No obstante, los kosovares, que ocupan el lugar 120 en el ranking de la FIFA, remontaron a un equipo checo que está en el puesto 43 y que tiene una plantilla mucho más costosa. De la selección de Kosovo el único jugador de renombre es Berisha, el centrocampista de la Lazio. El resto pertenecen a escuadras como el Huddersfield o el Standard de Lieja.

Contra Inglaterra el equipo de Kosovo tenía las mismas ausencias que en su partido anterior, su referente en la ofensiva era Vedat Muriqi, el delantero del Fenerbache. A los 34 segundos llegó un gol de vestidor, gracias a un pésimo pase de Keane hacia el central Maguire que fue interceptado por Muriqi, quien le cedió el balón a Berisha para pon er adelante en el marcador a Kosovo. Unos minutos más tarde, sin embargo, Michael Keane lavó su error, desviando la trayectoria del balón en un saque de esquina para que Sterling empatara el juego.

A partir de ahí se impuso la lógica y la primera mitad terminó con un 5-1 a favor de Inglaterra. A los tres minutos de iniciada la segunda parte Kosovo acortó el marcador gracias a otro error de los ingleses y un penalti cobrado por Muriqi marcó el 5-3 definitivo, a pesar de que Harry Kane tuvo la oportunidad de marcar el sexto tanto para los ingleses en otro cobro de pena máxima.

Así concluyó la racha invicta de la “Cenicienta” de la clasificación a la Eurocopa 2020 pero los kosovares están todavía en el tercer lugar de su equipo y siguen teniendo posibilidades de alcanzar al menos un repechaje.

 

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